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Vesta: la cattura orbitale della sonda Dawn confermata per le 3:00 di questa notte

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Inizia un prolungato conto alla rovescia per la sonda della NASA Dawn, nel suo approccio finale all’asteroide, prima tappa del suo lungo viaggio di studio degli asteroidi Vesta e Cerere, protopianeti risalenti all’origine del sistema solare e forse in futuro, tappa dell’esplorazione umana, come qualcuno ha ipotizzato.

La sonda dovrebbe essere catturata nell’orbita dell’asteroide alle 7 di sabato 16 luglio in Italia, ma poi ci vorrà un po’ di tempo agli ingegneri del team per raffinare l’orbita esatta che dovrà assumere la sonda. I primi segnali radio sono atttesi per le 8.30 italiane del 17 luglio. A quel punto la sonda dovrebbe trovarsi in un’orbita distante approssimativamente 16.000 km dall’asteroide ed ad una distanza dala terra di 188 milioni di chilometri.

Infatti solo dopo aver preso conoscenza della esatta massa e gravità dell’asteroide, fin qui solo stimata, si potrà determinare l’orbita con precisione.

La sonda Dawn è la prima ad entrare nell’orbita della cintura principale degli asteroidi, quella fascia che si trova tra Marte e Giove e che alcuni recenti studi ipotizzano sia dovuta ai “viaggi” del più grande pianeta del sistema solare al momento della sua formazione.

La sonda, a cui partecipano come parte del team sia l’Agenzia Spaziale Italiana che l’Istituto Nazionale di Astrofisica con lo strumento VIR, ha l’obiettivo di fornire agli scienziati possibili risposte alle loro domande sull’origine del sistema solare.

La sonda, partita nel 2007, rimarrà circa un anno nell’orbita di Vesta prima di dirigersi alla volta del pianeta nano Cerere.

Per saperne di più, INAFNASAASI

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