Sorpresa: la sonda WISE abbassa il numero degli asteroidi pericolosi – ma c’è qualcuno che non ci crede

0
Sorpresa: la sonda WISE abbassa il numero degli asteroidi pericolosi – ma c’è qualcuno che non ci crede
La tavola illustra come l’infrarosso è usato per misurare più accuratamente le dimensioni di un asteroide. Come si può vedere nella parte superiore, tre asteroidi di differenti dimensioni e diverso albedo possono apparire del tutto simili se osservati nel visibile. Un grande asteroide scuro, infatti, potrebbe mostrare la stessa magnitudine di un piccolo asteroide brillante. La parte inferiore della tavola mostra invece come vedrebbe gli stessi asteroidi un telescopio a luce infrarossa. Lo strumento a infrarossi rivela infatti il calore di un oggetto, quantità che è correlata alle dimensioni dell’oggetto stesso ed è indipendente dall’albedo.
Dimensioni Asteroide
La tavola illustra come l’infrarosso è usato per misurare più accuratamente le dimensioni di un asteroide. Come si può vedere nella parte superiore, tre asteroidi di differenti dimensioni e diverso albedo possono apparire del tutto simili se osservati nel visibile. Un grande asteroide scuro, infatti, potrebbe mostrare la stessa magnitudine di un piccolo asteroide brillante. La parte inferiore della tavola mostra invece come vedrebbe gli stessi asteroidi un telescopio a luce infrarossa. Lo strumento a infrarossi rivela infatti il calore di un oggetto, quantità che è correlata alle dimensioni dell’oggetto stesso ed è indipendente dall’albedo.

Nel corso della sua breve vita operativa il telescopio spaziale WISE ha esplorato per due volte l’intera volta celeste, creando nell’infrarosso il più completo catalogo finora mai realizzato di oggetti a debole emissione presenti nel cosmo: grandi nubi di polvere, stelle nane e brune, galassie remote, comete, asteroidi della fascia principale… Nel prolungamento della missione è stato anche utilizzato per fare un censimento dei NEA, ovvero di tutti quegli asteroidi che si avvicinano pericolosamente o addirittura tagliano l’orbita del nostro pianeta… Con una sorpresa finale: il campione statistico esaminato da WISE ha infatti portato a una stima della popolazione di NEA largamente inferiore a quanto finora ipotizzato.
Trattandosi di stime e non di dati assoluti, la cosa ha ovviamente dato spazio a tutta una serie di critiche; quanto fondate lo si vedrà nel corso dei prossimi anni.